Vlaamse universiteiten maken hoornvlies met 3D-printer

De dienst oogheelkunde van de Universiteit Antwerpen werkt samen met de KU Leuven om met levende cellen en een 3D-printer een hoornvlies te creëren. Volgende maand vinden de eerste labotests plaats, vernam De Tijd.

België staat al tien jaar aan de wereldtop in het 3D-printen van implantaten uit kunststof en titanium, maar met levend weefsel zetten de Vlaamse universiteiten nu een nieuwe stap. De dienst oogheelkunde van de Universiteit van Antwerpen voert sinds vorige maand onderzoek naar de mogelijkheden om met een 3D-printer een artificieel hoornvlies te printen, het doorzichtig omhulsel van een oog.

Het UZA ontwerpt de hoornvliezen terwijl de KU Leuven de nodige printapparatuur ter beschikking stelt. ‘We gebruiken collageen, de bouwsteentjes van alle menselijk weefsel, om het artificiële hoornvlies hard en transparant te maken’, zegt onderzoekster Nadia Zakaria, van de Universiteit Antwerpen. ‘Later gaan we daar ook cellen in verwerken om te komen tot een hoornvlies dat bij de mens geïmplanteerd kan worden.’ De eerste prototypes zullen volgende maand in de labo’s getest worden. Eén van de grootste uitdagingen wordt een manier te vinden waarop de cellen met het collageen verbinden, zonder dat het hoornvlies afsterft. Ook de levende cellen door een smalle printkop persen veroorzaakt druk die de ‘bio-inkt’ kan beschadigen.

Financiering

Voor het onderzoek, dat tegen april 2018 rond moet zijn, haalde de universiteit een subsidie van 600.000 euro binnen bij het Fonds voor Wetenschappelijk Onderzoek (FWO). ‘In dat budget zitten ook de eerste dierproeven inbegrepen, maar nog niet het klinisch onderzoek en de tests bij mensen die we willen doen’, zegt de Amerikaanse Jennifer Patterson, onderzoekster materiaal engineering aan de KU Leuven.

Volgens Zakaria zijn er nog tal van technische hindernissen, maar na succesvolle dierenproeven droomt ze er al van over te gaan tot het klinisch onderzoek met de eerste geprinte hoornvliezen bij mensen. ‘Als de resultaten goed zijn en het nodig wordt, zijn we klaar om een spin off op te richten. Ik verwacht binnen vijf jaar een hoornvliesimplantaat klaar te hebben.’

Het is nog niet uitgemaakt of de cellen gehaald zullen worden bij de patiënten zelf of uit een donor-database.


Bron: Tijd.be